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PE x MDF: An Interview with  Perla Castañón

April 27th, 2022 - By David Eardley



How can we rethink design exhibitions? This April and May, Pink Essay is partnering with Mexico Design Fair, a new annual platform seeking to rethink the traditional structure and format of design fairs and create something more personal.
¿Cómo repensar las exhibiciones de diseño? Durante abril y mayo, Pink Essay se alía con MDF Mexico Design Fair, una nueva plataforma anual que busca repensar las estructuras y formatos tradicionales de las ferias de diseño para crear algo más personal.

The intersectionality of design and its relevance to the lived realities of the world is both essential and often ignored within many design dialogues. How does design connect to activism, nationality, self-care, or even spirituality? These questions are important to understanding the work of Mexico City-based creative Perla Castañón, whose work is among the lineup of designers exhibiting at this year’s iteration of the fair. Whether it be her production design for the screen or her industrial design works, exploration and reflection are at the core.
La interseccionalidad en el diseño, y su importancia con respecto a las realidades que se viven alrededor del mundo, es un atributo a la vez esencial y frecuentemente ignorado en muchas conversaciones sobre diseño. ¿Cómo el diseño se conecta con el activismo, la nacionalidad, el autocuidado o incluso con la espiritualidad? Estas preguntas son importantes para entender la labor creativa de Perla Castañón, diseñadora basada en la Ciudad de México cuyo trabajo está entre los que se expondrán en esta edición de la feria. Ya sea en diseño de producción para la pantalla o en sus piezas de diseño industrial, la exploración y la reflexión son ejes en su trabajo.

Perla represents a movement in design—that of change and growth beyond the traditions and antiquated thinking that have long propped up the profit and growth for the elite and few others. We met over video conference to discuss this change and Perla’s own relationship with design—design as concept, and design as direction.
Perla es representante de un movimiento en diseño que promueve el cambio y el crecimiento más allá de las tradiciones y del pensamiento anticuado que, durante mucho tiempo, han propiciado lucro y crecimiento solo para la élite y pocos más. En una videollamada charlamos sobre este cambio y sobre la propia relación de Perla con el diseño; diseño como concepto y diseño como dirección.

What has been drawing your attention this week?
¿Qué ha captado tu atención esta semana?
I am an industrial designer, but I am also a production designer—I have been tired of production design to be honest—it’s overwhelming and stressful, but I did take on one project recently. We had a deadline and were busy working on the concepts, ideas, 3D models and renderings. All the things to be prepared for our presentation. We had a deadline last night, so I was really overwhelmed.
Soy diseñadora industrial, pero también hago diseño de producción. Honestamente el diseño de producción me tiene cansada, es abrumador y estresante, pero acepté un proyecto recientemente y estuvimos ocupadas trabajando conceptos, ideas, modelos 3D y renders. Preparando todo para nuestra presentación; nuestro deadline fue anoche, así que estaba muy abrumada.


It’s a sort of cool conceptual scenario, to play a lot with lighting. They have this reference from the Drake video (“Hotline Bling”) with a sun and huge stage lights. Of course they don't have that kind of budget, but we tried to do something interesting. I talk in plural because I had a partner with this project, which I'm starting to collaborate with—Andrea, industrial and emotional designer.
Es una especie de escenario conceptual cool, para jugar mucho con la iluminación. Tienen como referencia el video de la canción Hotline Bling de Drake, con un sol y luces de escenario enormes. Desde luego que no tienen un presupuesto como el de ese video, pero tratamos de hacer algo interesante. Hablo en plural porque tengo una socia en este proyecto, con quien estoy empezando a colaborar, se llama Andrea y es diseñadora industrial y emocional.

We both were tired of the conditions of the industry, so we are kind of working on a manifesto. Like, we want to work like this, or don't take this. So yeah—we want to change it in a way, the way things work.
Ambas estamos cansadas de las condiciones de la industria, así que estamos trabajando en un manifiesto; cómo queremos trabajar, qué no vamos a tolerar. Así que sí, de alguna manera queremos cambiar la manera en la que funcionan las cosas.

What do you feel like you and your partner were running up against that was frustrating? Do you think it was related to specific kinds of people, specific ways of working?
¿Qué sientes que es a lo que tú y tu socia se enfrentaban que les provocaba frustración? ¿Crees que está relacionado con tipos específicos de personas o maneras específicas de trabajar?

Yeah. Labor conditions, gender inequality, harassment, timing, pressure—a lot of pressure—a lot of inhuman treatment, it's a tough place to work in:  it feels like as you go down [the ranks] it gets unbelievable how they treat people; like they are soldiers or something. There is a lot of ego too, so mainly we want humane and fair treatment, for everyone on the team.
Sí. Condiciones laborales, inequidad de género, acoso, tiempos, presión (mucha presión), mucho tratamiento inhumano. Es un gremio difícil: medida que se desciende en el rango de trabajo, es increíble cómo tratan a las personas, como si fueran soldados o algo así. Hay mucho ego también, así que principalmente queremos trato humano y justo para todos en el equipo.

Fees are very low here in Mexico. It’s not cool that people come here from other countries to have work made and try and pay as little as possible. Also, with Mexican companies: even when there is a budget, they pay too little and like three months after the project.
La paga es muy baja aquí en México. No está cool que personas de otros países vengan a ejecutar proyectos y paguen lo menos posible a las personas que contratan. También con empresas mexicanas: aún cuando hay presupuesto, pagan muy poco y tres meses después de terminar el proyecto.

Right. So mainly these points, about payment, equality and treatment. And we are working on a manifesto regarding that. We just want to work without compromising our health and lifestyle, which is hard to find these days in almost any field.
Son principalmente estos puntos: paga, igualdad y trato. De eso se trata el manifiesto que estamos trabajando. Solo queremos trabajar sin comprometer nuestra salud y nuestro estilo de vida, algo difícil de encontrar hoy en día en casi cualquier gremio

Rightfully so. To me, there's a combination of challenges: some are universal within the design industry and then some are specific to the geographic location. I’ve witnessed this international relationship: designers who are coming from countries like the United States to fabricate here for a lower price. A lot of designers from New York are like, “Yeah, I'm gonna go to Mexico and have my work fabricated because it’s ‘cheap’.”
Con toda razón. Para mí, hay una combinación de retos: algunos son universales respecto a la industria del diseño, y luego hay otros específicos de una ubicación geográfica. He sido testigo de esta relación internacional: diseñadores que vienen de países como Estados Unidos ha fabricar aquí a un menor costo. Muchos diseñadores de Nueva York dicen “me voy a México a fabricar mi trabajo porque es ‘barato’”.


It’s almost like they only can see it far as saving money and no further about, well, where that money is coming from or what else is being sacrificed or what is being lost when you aren't paying someone the amount you would pay them somewhere else. It's a big issue. It's a really big problem.
Es como si no pudieran ver más allá de cómo ahorrar dinero; de dónde viene ese dinero o qué más se está sacrificando o qué se está perdiendo cuando no estás pagando a alguien la cantidad que le pagarías en otro lugar. En un problema realmente grande.

Yeah. And it's weird, because if they are paying a greater amount in their country, they don't question it. “It's okay. I will pay it.” But for some reason they think it’s ok to pay less here and that we need to be grateful because of that.
Sí, y es raro, porque si tienen que pagar más en otro país no lo cuestionan. “Está bien, lo pago”. Pero por alguna razón piensan que está bien pagar menos aquí, y que tenemos que ser agradecidos por ello.

Quite a neo-colonialist mentality, of being able to use without giving back. I see it a lot. The way I hear people talking about Mexico, especially among the extranjero tourists, is frustrating. Do you feel like many designers here in Mexico feel the same way you do?
Una mentalidad bastante neo-colonialista, de poder usar sin dar nada a cambio. Lo veo mucho. La manera en la que escucho hablar de México, especialmente entre los turistas extranjeros, es frustrante ¿Crees que muchos diseñadores aquí en México se sienten como tú?

I'm not sure. I think you select your people and I try to be near people whose thinking goes a bit wider. I'm not into politics at all, but I'm into social movements. I think my people tend to be in the architectural design arts—that kind of sphere. My community is intending to make a change in their work and in their environment.
No estoy segura. Creo que tú seleccionas a tu gente y tratas de estar cerca de personas que tienen una mentalidad más abierta. No me interesa la política para nada, pero me interesan los movimientos sociales. Creo que mi gente tiende a estar en la esfera de las artes, la arquitectura y el diseño; mi comunidad está tratando de hacer un cambio en su trabajo y su entorno.

I really think that design is a very powerful tool, like a changing reality tool—very powerful. And I think that in many schools, they don't share this knowledge as a way to change the world but often just to change these fancy environments for fancy clients. I think that's the main problem.
Estoy convencida de que el diseño es una herramienta muy poderosa, una herramienta que puede cambiar la realidad. Y creo que en muchas escuelas a menudo no comparten estos conocimientos como una manera para cambiar al mundo, sino solo para cambiar entornos elegantes para clientes elegantes. Creo que ese es el problema principal.


As designers, we have a lot of responsibility: we should be using this tool and be conscious about how we can change things, about the problems and people and how we can support their way of life. It’s easy to just design a chair or design a table, but how can we do more?
Como diseñadores tenemos mucha responsabilidad: deberíamos usar esta herramienta y ser conscientes de cómo podemos cambiar las cosas, sobre la gene y cómo podemos apoyar su modo de vida. Es fácil solo diseñar una silla o una mesa, pero ¿cómo podemos hacer más?

It’s something I’m still figuring out for myself, inside of me, but I think we need designers in any category to balance priorities as a community, as a world and work towards something better for everybody.
Es algo que yo misma aún estoy tratando de descifrar, pero creo que necesitamos que los diseñadores de todas la categorías equilibren sus prioridades como comunidad y como mundo, hacia algo mejor para todos.

I think that all new designers, or if you want to become a designer, you have to believe in yourself and your responsibility to your community.
Creo que todos los nuevos diseñadores tienen que creer en sí mismos y en la responsabilidad que tienen con su comunidad.


Do you feel that having awareness of problems in the world equals necessary responsibility? 
¿Crees que ser consciente de los problemas del mundo equivale a asumir la responsabilidad necesaria? 
It's like a way of thinking, not just a career. I think they should teach design in all careers—so that everybody could be a designer, in a way. We have the gift to solve problems and that is in a way our responsibility.
Es una forma de pensar, no solo una carrera. Creo que deberían enseñar diseño en todas las carreras, así todos podrían ser, de alguna manera, diseñadores. Tenemos el don de resolver problemas y esa es, de alguna manera, nuestra responsabilidad.
That makes sense. Since this isn’t our reality yet—design taught to everyone—how do you recommend that students and young people might go about educating themselves?
Tiene sentido. Ya que la enseñanza del diseño en todas las carreras aún no es una realidad, ¿qué le recomendarías a estudiantes o jóvenes para auto educarse?
I think, luckily, young people have this drive already. They are super informed, they like to investigate everything. They are about their own principles—they stand for them, they fight for them and they don't want things as before. Like they want to make changes.
Creo que, por fortuna, la gente joven ya tiene este impulso. Están súper informados, les gusta investigar sobre todo. Se trata de sus propios principios: los defienden, luchan por ellos y no quieren que las cosas sean como antes. Como si quisieran hacer cambios. 


Even if they are not designers or even if they are, they are standing for their rights and for their principles. In that way, the chair could become a flag, you know—like a manifest.
Sean o no diseñadores, defienden sus derechos y sus principios. De esa manera, una silla se puede convertir en una bandera, sabes, como un manifiesto.

Yeah, a truly interesting idea. How do you see this mentality in your own work?
Una idea muy interesante. ¿Cómo se ve esta mentalidad reflejada en tu trabajo?

I am trying to find this essence in my design work. For many years, I worked in an interior and furniture design studio. That was my first job. I worked there for six years and I was very happy. I was giving all of myself to it—more than I should.
Estoy tratando de encontrar esa esencia en mi trabajo de diseño. Por muchos años trabajé en un estudio de diseño de muebles e interiores. Fue mi primer trabajo. Trabajé ahí por seis años y fui muy feliz. Estaba dando todo de mí, más de lo que debería.


But it was so often these rich people asking for a nice place. And yeah—it was kind of easy for me to create a nice place, but that was it. There was no purpose for me. Of course for them there was, but not for me. And I quit. And then I tried to find something more interesting—to not be in an office all day long. And I got into cinema production design. 
Pero muy seguido se trataba solo de gente adinerada solicitando un espacio bonito. Y sí, para mí era fácil crear un espacio bonito, pero eso era todo. No tenía propósito. Desde luego para ellos sí había propósito, pero para mí no. Y renuncié. E intenté buscar algo más interesante que estar en una oficina todo el día; así llegué al diseño de producción cinematográfica.

For many years it was very exciting, because you could be working on any kind of project. It is very interesting thinking how to approach different kinds of aesthetics, with a certain amount of money. But I started to get exhausted. And then quarantine came, came and it was time to stop and to rethink everything. And I was very drained and began to start this kind of spiritual journey.
Por muchos años fue muy emocionante, porque podía trabajar en cualquier tipo de proyecto. Es muy interesante pensar en aproximaciones a diferentes estéticas con un presupuesto determinado. Pero empecé a sentirme exhausta. Después vino la cuarentena y fue momento de parar y repensar todo. Me sentía muy agotada y empece una especia de viaje espiritual.

I’m trying to take this spiritual pause and this time of rethinking things—it’s given me a chance to reconnect and to heal how I feel about myself and about design and to realize that I really love it. I really like it. It's a very beautiful tool and a way to express yourself, to express people, to express things.
Estoy tratando de tomar esta pausa espiritual para repensar las cosas, me ha dado la oportunidad de reconectar y sanar con respecto a cómo me siento sobre mí misma y sobre el diseño, y a darme cuenta de que de verdad me encanta. Es una herramienta hermosa y una gran manera de expresarte, expresar personas, expresar cosas.  

So let's see what comes from this. But I try, at least, to make things with honesty.
Ya veremos qué sale de todo esto, pero por lo menos estoy tratando de hacer las cosas con honestidad.

I think that, to me, when design really succeeds is when it fully reflects the human condition. Whether it's very personal or very universal, like, it somehow taps into that. It’s cool to hear about your journey with that experience.
En mi opinion, el diseño es verdaderamente exitoso cuando refleja completamente la condición humana. Ya sea muy personal o muy universal, que de alguna manera se nutra de ello. Es muy cool escuchar sobre tu trayecto en esa experiencia.


For me, it's very hard sometimes to understand how art could change the world, you know. Sometimes when you’re working on a project, you think, “How could this really change anything?”
Para mí a veces es muy difícil entender cómo el arte puede cambiar al mundo, sabes. Aveces cuando estás trabajando en algo piensas: “¿cómo esto puede cambiar algo?”

But when you connect to your energy and just let it flow and direct that to something—like making something—you feel it. And I think that when you connect with other people in that process, you feel something also. And that's the important thing.  It would be nice to have people connecting with my stuff and making them feel something the same way.︎
Pero cuando conectas con tu energía, la dejas fluir y la diriges hacia algo, lo puedes sentir. Y pienso que cuando conectas con otras personas en el proceso, también lo sientes. Eso es lo importante. Sería lindo que las personas conectaran con lo que hago y también hacerlos sentir algo.︎


Pink Essay is a creative studio & platform re-designing design culture. We make experiences + exhibitions + archives, synthesizing the digital and physical.

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